El magnífico Arrecife Mesoamericano

Arrecife Mesoamericano, foto de National Geographic

Arrecife Mesoamericano, foto de National Geographic.

Hay pocos lugares en el mundo que prometen brindar experiencias únicas a los amantes del buceo, el esnórquel y la vida marina, y uno de ellos está en las costas caribeñas de México, Belice, Guatemala y Honduras: el magnífico Sistema Arrecifal Mesoamericano.

El Arrecife Mesoamericano es el segundo arrecife más grande del mundo (después de la Gran barrera de coral en Australia) y es el mayor de todo el hemisferio occidental, extendiéndose aproximadamente por 1.000 kilómetros desde la península de Yucatán, en México, hasta las Islas de la Bahía, en la costa norte de Honduras.

­­A lo largo de este sistema arrecifal hay amplias extensiones de humedales costeros, praderas de pastos marinos, lagunas, bosques de manglar, playas y dunas. Estos ecosistemas albergan una enorme biodiversidad que incluye, entre otros, 65 especies del coral pedregoso, 350 especies de moluscos, más de 500 especies de peces y una de las poblaciones de manatí más grandes mundialmente.  Además, en el arrecife y sus alrededores viven muchas especies en peligro de extinción, como la tortuga baula,  el manatí antillano, el coral negro, el cocodrilo marino y, de forma temporal, también es hogar de la agrupación más grande de tiburón ballena del mundo.

Esta rica biodiversidad y la belleza de los paisajes creados por sus ecosistemas es lo que convierte al arrecife en un gran atractivo turístico.  Se estima que una de cada cinco personas en las costas del Caribe se emplea en el turismo, industria que se ubica entre las principales fuentes de ingreso de esos países.

Para empezar, los viajeros pueden disfrutar de hermosas playas de arena blanca y fina que son producto de los restos desintegrados de corales, algas calcáreas y otros organismos del arrecife.  Los turistas también pueden explorar los humedales costeros y manglares de este arrecife, que sirven como vivero para muchas especies de peces y brindan una excelente oportunidad para observar la vida silvestre a través de paseos en canoa y kayak.

Sin embargo, es mediante el buceo que los turistas pueden vivir el arrecife en su mayor esplendor.  Las aguas cristalinas, cálidas y poco profundas de la costa que bordea al Arrecife Mesoamericano ofrecen una visibilidad impresionante para apreciar los bancos de cientos de peces multicolores que andan de un lado al otro sobre el arrecife, tortugas, manatíes y otras especies marinas, así muchos tipos de corales.

Cancún, la Riviera Maya y la Costa Maya son algunos de los sitios más populares de México para el buceo. En Belice, la mayor atracción es el Gran Cenote Azul, considerado uno  de los 10 mejores lugares de buceo del mundo; este se ubica en  el Arrecife del Faro y consiste en un sistema de cuevas y pasajes subacuáticos en cuyo interior se han podido registrar hasta estalactitas en formaciones que se datan en la última glaciación.  En el Caribe de Guatemala,  el buceo se practica en el puerto de Livingston  y en los cercanos Cayos de Belice. Finalmente, en Honduras destacan sitios como Tela, Cayos Cochinos, Puerto Cortes y las Islas de Bahía (Roatán, Guanaja y Utila).

Desafortunadamente, el  Arrecife Mesoamericano enfrenta importantes amenazas que causadas por la contaminación, sobrexplotación de sus recursos y el desarrollo costero desmedido, entre otras.  Por esta razón, y debido a su incalculable importancia para la vida silvestre y la economía,  los países que comparten el arrecife han creado varias zonas protegidas y parques nacionales que ayuden a conservarlo. Algunos de estos incluyen el Parque Nacional de Arrecifes de Cozumel, la barrera de coral de Belice, la Reserva Marina Hol Chan, Reserva de la Biosfera de Sian Ka’an y el Parque de Marino Cayos Cochinos.

De la misma forma,  han surgido esfuerzos comunitarios y sectoriales, como la Iniciativa de Turismo del Arrecife Mesoamericano (MARTI), que buscan implementar prácticas de turismo sostenible para disminuir el impacto negativo del turismo sobre el maravilloso Arrecife Mesoamericano.

Si quiere experimentar este arrecife de forma responsable, busque en nuestra base de datos hoteles y tour operadores sostenibles en la costa caribe de México, Belice, Guatemala y Honduras.

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